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Soixante après, Sputnik reste une légende


Clarisse Rosius
Jeudi 28 Septembre 2017




Il y a soixante ans, le premier satellite artificiel Spoutnik était mis en orbite, devançant la chienne Laïka, Youri Gagarine et Alexeï Leonov dans la longue liste des légendes soviétiques de l'espace. Aujourd'hui, ce minuscule engin est encore dans toutes les mémoires, comme notre reporter Jeremy Wilks a pu le constater à Moscou auprès de vétérans de l'époque, comme Alexeï Leonov, et de représentants du secteur spatial russe.


Source : Pixabay, image libre de droits
Source : Pixabay, image libre de droits
L'Agence spatiale européenne a eu l'autorisation exceptionnelle de visiter un lieu unique: le musée privé de RSC Energia, la société d'Etat russe à l'origine du premier satellite artificiel. Son nom officiel? Spoutnik-1. L'un de ses exemplaires originaux construit en 1957 trône parmi les trésors de l'espace exposés sur place.

Le guide de l'agence spatiale européenne, le cosmonaute Alexander Kalery, chef du département des vols d'essai chez RSC Energia, leur raconte que ses concepteurs voulaient un engin simple mais performant. "Il a été suggéré - après les premiers lancements réussis des fusées R7 - d'envoyer dans l'espace, le plus simple des Spoutnik: ce qui voulait dire, précise-t-il, qu'il n'était pas censé avoir le moindre équipement scientifique, mais simplement des batteries, un système de régulation thermique et un module de transmission."
 

vMessage à toute la planète

Spoutnik a été lancé le 4 octobre 1957, puis s'est mis à tourner autour de la Terre au rythme d'un tour complet toutes les 98 minutes. En émettant son mythique "bip bip", l'appareil a permis à l'URSS d'envoyer un message à toute la planète.

"Je crois que c'était vraiment important, en particulier d'un point de vue émotionnel pour tous les Soviétiques, souligne Igor Komarov, directeur général de Roscosmos, parce que c'était une avancée énorme, c'était la démonstration des progrès technologiques et du succès des programmes qui étaient en cours sous la direction de Sergueï Korolev et d'autres scientifiques. Tous ensemble, insiste-t-il, ils ont réussi à bâtir un secteur spatial qui est un leader mondial dans de nombreux domaines."

Il y a soixante ans, la nouvelle s'est répandue dans le monde entier, à la vitesse d'une fusée. Ancien directeur du programme scientifique à l'Agence spatiale européenne, Roger-Maurice Bonnet se souvient : "C'était un événement majeur, c'était le début de la conquête spatiale par les Soviétiques, ce que personne n'attendait. On s'attendait à ce que ce soient les Américains évidemment qui d'ailleurs, ont suivi peu de temps après, fait-il remarquer avant d'ajouter : Mais c'était une panique générale dans toutes les capitales occidentales de savoir que les Soviétiques étaient capables de faire une chose pareille."

John Krige, historien des sciences et des technologies à l'Institut de technologie de Géorgie à Atlanta, rappelle pour sa part : "Spoutnik a été extrêmement important : il a lancé la conquête spatiale qui a opposé les Etats-Unis et l'Union soviétique. Souvent, les gens minimisent son importance parce que c'était un satellite, estime-t-il. Mais la menace majeure de Spoutnik, c'était le missile qui l'avait envoyé dans l'espace, un missile balistique intercontinental que les Soviétiques avait développé, ils l'avaient testé le mois précédent et pour la première fois de leur histoire récente, les Américains se sont sentis menacés," affirme-t-il.




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